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Coraux: comprendre les récifs

Coraux: comprendre les récifs

Les coraux ont subi toutes sortes de conditions environnementales tout au long des 500 millions d'années d'existence. Garder un spécimen vivant avec un héritage si riche exige une connaissance générale de la façon dont ils vivent dans la nature. Ensuite, vous pouvez commencer à comprendre comment certains comportements peuvent se produire dans votre aquarium.

La beauté impressionnante de la barrière de corail a longtemps été un attrait populaire pour les touristes et les amateurs de marine. Mais cette attraction n'est pas venue sans coût pour la santé de nombreux récifs. Au cours de la dernière décennie, les scientifiques ont tenté de sensibiliser le public à ces environnements en observant des brins épais et des tapis d'algues envahir progressivement les remparts colorés des récifs coralliens. Avec autant d'espèces vivant dans et autour des récifs, ce qui affecte leur santé pour le meilleur ou pour le pire n'est pas une question facile à répondre. Ce n'est que récemment que les chercheurs ont même failli se mettre d'accord sur ce qui peut définir un récif "sain".

Les têtes de corail de formes et de couleurs variées que vous voyez sur un récif sont en fait des communautés de nombreux animaux individuels, appelés polypes, qui eux-mêmes ne sont, en moyenne, pas plus gros qu'une tête de gomme. Examinez de près un polype et vous verrez des tentacules qui atteignent le ciel à partir d'une base en forme de tronc, autour de laquelle le polype a construit une maison en carbonate de calcium, ou corallite.

Comment les coraux ont changé le monde

On ne devinerait jamais que cette petite créature a remodelé la planète Terre plus que toute autre - y compris les humains. Les coraux hermatypiques - les constructeurs de récifs - forment de grandes colonies qui peuvent s'étendre sur des milliers de kilomètres, comme la grande barrière de corail d'Australie. Seul un mince placage à la surface est réellement vivant, car à mesure qu'un polype se développe, il construit sa nouvelle maison au-dessus de l'ancienne.

Au fil du temps géologique, cette croissance vers le haut et vers l'extérieur a créé des dalles de calcaire pur de plusieurs kilomètres d'épaisseur, dont certaines ont été pliées en chaînes de montagnes par des forces tectoniques. Dans certains cas, ces épaisses couches de calcaire atteignent des milliers de pieds dans la Terre comme elles le font sous certaines parties du Texas et du golfe Persique, où les corallites vides sont devenues des dépositaires naturels de nos gisements de pétrole.

Pendant leur vie, les récifs offrent une protection naturelle aux zones côtières, des zones de nurserie pour plusieurs pêcheries importantes - et beaucoup de dollars touristiques. Et récemment, les scientifiques ont découvert que de nombreuses espèces de récifs peuvent détenir la clé de maladies humaines, telles que le cancer et l'arthrite.

Maintenir la qualité de l'eau

Bien que les invertébrés de récif soient très différents dans leur forme et leur fonction, la seule chose qu'ils ont tous en commun est le besoin de qualité de l'eau. Garder un environnement stable est le plus grand défi pour maintenir un système de récif sain. Une eau claire, exempte de polluants, de matières organiques et de sédiments, et un substrat dur sur lequel les larves peuvent s'installer, sont des moûts absolus pour garder les coraux heureux.

Les coraux, animaux de la classe Anthezoa dans le phylum Cnidaria, sont les plus prolifiques sous les tropiques, entre 25º N et 25º S latitudes, parce que les températures de l'eau y descendent rarement en dessous du milieu des années 60 ou 70 - la gamme minimale de la plupart des coraux hermatypiques. Ils préfèrent des salinités d'environ 35 à 38 ppm, bien que certains des récifs les plus spectaculaires du monde, comme ceux de la mer Rouge, vivent dans une salinité moyenne de 40 ppm.

Parce qu'ils ont de petits symbiotes photosynthétiques vivant dans leurs tissus, les coraux ont besoin d'au moins 10 à 12 heures de lumière chaque jour. Les algues symbiotiques, appelées zooxanthelles, donnent non seulement leur couleur aux coraux mais fournissent également les nutriments nécessaires à leur hôte qui à leur tour permettent au corail de construire et d'entretenir son petit appartement de calcaire.

Lorsque les coraux sont stressés, comme lorsque la température de l'eau ou la salinité deviennent trop extrêmes sur une longue période de temps, ils éjecteront leurs zooxanthelles, devenant pâles et fanées. Si les mauvaises conditions persistent, les coraux finiront par devenir blancs. Ce phénomène, connu sous le nom de «blanchiment», a été observé à grande échelle autour des îles Galapagos lors de l'événement El Niño de 1998-1999. Vos coraux de réservoir feront de même s'ils ne se sentent pas bien. Parfois, le corail peut récupérer, parfois non.

Préserver les récifs

Alors que les courants se frayent un chemin à travers le récif, les polypes broutent les larves et le plancton, qu'ils arrachent à l'eau avec des bras chargés de milliers de cellules piquantes. Dans des conditions trop riches en nutriments, dites "eutrophiques" dans les systèmes naturels, les algues envahiront les polypes coralliens en un clin d'œil, privant le corail de nourriture et ses symbiotes de lumière essentielle. Le ruissellement d'engrais et les eaux usées sont les principaux contributeurs à une telle transformation.

Parce que les environnements récifaux sont parmi les plus productifs au monde, fournissant une pépinière et abritant de nombreuses espèces différentes (et délicieuses), telles que le homard, le mérou, le vivaneau et l'anguille, ils subissent une pression de pêche énorme - et les pratiques destructrices qui viennent souvent avec elle. L'utilisation d'explosifs, de poisons et de filets imprudents (qui endommagent le revêtement muqueux d'une communauté corallienne) sont des méthodes de pêche courantes. En conséquence, de nombreuses zones de récifs sont devenues à peine plus que des tumulus. En Asie du Sud-Est, par exemple, les pêcheurs locaux parcourent désormais des milliers de kilomètres pour pêcher le long des récifs éloignés du Pacifique Sud afin de satisfaire le marché des sushis affamé.

Les espèces de récifs sont également fortement pêchées dans le commerce des aquariums amateurs, dont vous devez vous souvenir en tant que gardien de récif consciencieux. En tant qu'aquariophile souhaitant garder des coraux, qui sont généralement récoltés dans la nature, vous ne pouvez pas nier que vous faites partie du problème. Mais si vous gardez votre corail en bonne santé et ne gardez que les espèces d'aquarium élevées en captivité, vous pouvez plutôt faire partie de la solution.